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¿Cómo y cuándo nacieron?

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Partes de un cometa.

La mayoría de los científicos sostienen que los cometas se formaron hace 4.500 millones de años, al mismo tiempo que nuestro sistema solar, a partir de una gigantesca nube interestelar de polvo y gas que giraban a velocidades enormes. Los cometas, por ser más “livianos” que los otros cuerpos , se habrían alejado del centro de la nebulosa, — donde se formaba nuestro Sol—y habrían ido a refugiarse a una zona fuera de los límites de nuestro sistema solar: la nube o cinturón de Oort.

Los cometas en “casa”

Los cometas, se encuentran en el cinturón de Oort, son materia en estado sólido, son simplemente una mezcla de agua y gases congelados, fragmentos rocosos y partículas de polvo. Están allí muy tranquilos y súpercongelados hasta que, por ejemplo, la influencia de una estrella con suficiente masa provoca que algunas de esas bolas de hielo y gas empiecen a describir orbitas, acercándolo, en su trayectoria, a nuestro sistema solar, o alejándose de él. Así es como ciertas veces algún cometa nos visita.

¿Cómo están formados los cometas?

En un comienzo, los cometas están formados por materia en estado sólido. Una vez que la influencia de algún astro los saca de su “casa” —el cinturón de Oort— inicia su viaje hacia nuestro sistema solar. Si el cometa está muy alejado del Sol —cercano al afelio— los gases permanecen súpercongelados; pero, si por el contrario, va acercándose a nuestra estrella (aproximadamente a la altura del planeta Marte), la radiación solar hace que la materia en estado sólido pase al estado gaseoso (se produce un cambio de estado). Al pasaje directo de la materia del estado sólido al gaseoso puro se lo llama sublimación. En este proceso los gases liberados forman un halo brillante llamado coma o cabellera. Sin embargo, no toda la materia que forma el cometa pasa al estado gaseoso. A la parte que sigue congelada se le llama núcleo. El núcleo y la coma forman la cabeza del cometa. Los gases que forman la coma, al calentarse por la radiación solar, actúan como si fueran el chorro de un avión a reacción. Además van desprendiendo —por la misma radiación del Sol— una inmensa cantidad de partículas que reflejan la luz solar: eso es lo que forma la coma del cometa, que puede ser doble o triple y que brilla en el cielo nocturno (igual que cuando un rayo de sol ilumina las motitas de polvo suspendidas dentro de una habitación).

Mirándole la cola al cometa

Los cometas tienen generalmente dos colas: Una alargada de iones o plasma, que es una mezcla de muchos gases y que se extiende en dirección contraria al Sol. Otra cola constituida por el polvo del interior del cometa y que se curva, formando con la cola de plasma un ángulo de más o menos 60 grados. La cola de los cometas apunta en sentido contrario al Sol, pues este las “empuja” por medio de una radiación o “viento solar”.

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