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Las centrales nucleares generan energía eléctrica. En ellas, el vapor necesario para mover las turbinas se obtiene del calor emitido por una reacción nuclear de un reactor. En el interior de dichos reactores se dividen núcleos atómicos pesados, por ejemplo de uranio, y se libera energía en forma de calor.

Sin embargo además de calor, una central nuclear genera gran cantidad de radiación nociva. En consecuencia, es necesario dotarla de un escudo protector de tres barreras, la ultima de las cuales es un revestimiento exterior, para todo el conjunto, de hormigón armado.

Pese a la comprobada peligrosidad de los accidentes nucleares, éstas siguen construyéndose. El aumento es particularmente sorprendente si se considera que el accidente de Chernobil (Ucrania) se produjo en 1986. Éste fue tan grave que costo la muerte de miles de personas y la enfermedad de millones; afecto a más de 2000 kilómetros cuadrados alrededor de la zona y la nube radiactiva fue transportada por vientos hasta regiones próximas a Moscú, las costas del mar de Barents y la Europa atlántica.