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El Universo es el conjunto de toda la materia y la radiación existentes, así como el espacio que las contiene. En él, las distancias son tan enormes que resultan muy difícil para nosotros poder imaginarlas, pues no existe en el espacio de nuestro mundo nada ni remotamente parecido que nos pueda servir de referencia empírica. Podríamos hacernos una idea del tamaño del universo y de la posición de la Tierra en él imaginando una hipotética nave espacial que partiese de la Tierra a la velocidad de la luz, es decir, a unos 300.000km/s. En poco más de un segundo alcanzaría la Luna, y tardaría menos de diez minutos en llegar al Sol, del que nos separan casi 150 millones de kilómetros. Alcanzaría Plutón, a unos 3.000 millones de kilómetros de nuestro planeta, en poco más de cinco horas, y los límites del Sistema Solar en unas doce. Saliendo de él, la estrella más cercana a nosotros, Alfa Centauri, se encuentra a una distancia aproximada de 38 billones de kilómetros. Resulta evidente la falta de operatividad que, dada su magnitud, supone medir tales distancias de kilómetros y por eso tenemos que recurrir a otras unidades.

Entre estas se encuentra la Unidad Astronómica (U.A), que equivale a la distancia media existente entre el Sol y la Tierra. El año luz es otra unidad de medida que equivale a la distancia que recorre un rayo de luz en un año, es decir, 9,46 x 10 km. En el Universo lejano se utilizan otras unidades de distancia astronómica mucho más grandes, como el parsec, que equivale a 3,26 años de luz, el kiloparsec (mil parsec) y el megaparsec (un millón de parsec). Así pues, nuestra nave alcanzaría la ya mencionada Alfa Centauri, rebasado los límites del Sistema Solar, después de 4,3 años luz de su partida, y los confines de nuestra galaxia transcurridos unos 100.000. la galaxia de Andrómeda, la más cercana a la nuestra, se encuentra a 2,2 millones de luz.

Pero no solo son enormes las medidas de las distancias que separan entre sí los diferentes componentes del Universo sino también las relativas a sus propios tamaños. Por ejemplo, mientras que el diámetro del Sol es de 1.392.200 km, el de una estrella gigante como Antares mide unos 400 millones de kilómetros. Por su parte, las mayores galaxias presentan unos diámetros comprendidos entre los 30 y los 40 kiloparsecs.

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