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La formación del suelo a partir de la roca madre, sea ésta del tipo que sea, va a producirse en dos etapas sucesivas; alteración de la roca madre por meteorización y aporte de materia orgánica por los seres vivos. En la primera de las etapas se realiza una fragmentación fina de la roca madre y una transformación de sus componentes iniciales en minerales sencillos. Poco a poco la vegetación va a colonizar la roca madre degrada aportando con sus restos la materia orgánica que enriquece el suelo.

El suelo esta formado, pues, por dos fracciones:

Una fracción mineral, en la que se pueden encontrar fragmentos de roca más o menos grandes de roca madre; elementos coloidales, que son particularmente muy finas procedentes de la descomposición de minerales silicatados, e iones en minerales en solución en el agua del suelo o fijados a los elementos coloides, que son la base de la nutrición de los vegetales.

Una fracción orgánica, constituida por los restos vegetales y animales sobre los que actúa la flora microbiana presente en el suelo con el fin de conseguir su descomposición. Esta fracción se encuentra en dos formas: una bruta, constituida por los estados en mayor o menor descomposición, pero aún distinguibles, y otra humificada o humus, en la que el grado de descomposición es muy avanzado, por lo que no se pueden diferenciar las estructuras originales.