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Los seres vivos, debido a sus diferentes funciones, gastan mucha energía y su cuerpo sufre un desgaste continuo. Para contrarrestar dicha pérdida deben incorporar materiales provenientes del medio externo, es decir, se alimentan.

Los vegetales con clorofila elaboran sus propios alimentos a partir de sustancias inorgánicas simples; los animales no poseen esta facultad, por lo cual, deben tomar los nutrientes ya elaborados, y transformarlos por medio de su aparato digestivo.

El metabolismo

Para incorporar los alimentos al organismo, los seres vivos realizan varios actos. Estos son:

  • Captura y transformación de los alimentos.
  • Respiración
  • Transporte de los alimentos a todo el organismo.
  • Eliminación de las sustancias de desecho.

En conjunto, estos actos, constituyen las llamadas funciones de nutrición o metabolismo.

Nutrición en seres unicelulares

La entrada de sustancias líquidas o en solución a la célula, se realiza a través de la membrana mediante procesos como: permeabilidad, difusión, ósmosis, fagocitosis y pinocitosis.

En la mayoría de las bacterias y protistas la nutrición es heterótrofa, pero en algunos como la euglena y las algas azul-verdosas, puede ser autótrofa debido a la presencia de cloroplastos. Existen ciertos organismos unicelulares, como las amibas, que son capaces de ingerir pequeñas partículas sólidas. Este proceso se llama fagocitosis. SI lo que se ingiere es agua, el proceso se llama pinocitosis.

Nutrición en seres pluricelulares

Las células de los seres pluricelulares no pueden tomar directamente los nutrientes del medio ambiente. Por esta razón tienen órganos especializados para la nutrición.

Nutrición en hongos

Los hongos toman sus nutrientes de las sustancias orgánicas en descomposición, como hojas, cortezas, madera. La red de filamentos que ellos tienen penetra en la materia orgánica y mediante sustancias especializadas la descomponen para luego absorberla.

Nutrición en las plantas

Las plantas son capaces de elaborar su alimento mediante el proceso de la fotosíntesis. Para ello, toman la energía solar y absorben sustancias simples como el agua, sales minerales disueltas y gas carbónico. El principal órgano de absorción de una planta es la raíz, la cual sirve además como órgano de sostén. El intercambio de gases se realiza en las hojas a través de los estomas, y en los tallos y la raíz por medio de las lenticelas.

Nutrición en los animales

La nutrición de los animales vertebrados en invertebrados se cumple en tres etapas, así:

  • En la ingestión, toman los alimentos del medio ambiente.
  • Durante la digestión por medio de su aparato digestivo, transforman dichos alimentos.
  • Mediante la absorción los animales pasan del aparato digestivo hacia todas las estructuras del cuerpo del animal, a través del torrente circulatorio.

La ingestión de los alimentos se lleva a cabo de diferentes maneras de acuerdo con el grado de evolución de los animales. La esponja, por ejemplo, obtiene las sustancias alimenticias de las corrientes de agua que le llegan; un zorro en cambio, debe cazar para procurarse su alimento y desgarrarlo para poderlo ingerir.

Una vez el alimento está dentro del organismo es descompuesto en sustancias más sencillas. A este fin contribuyen, en los vertebrados superiores, los jugos digestivos como el jugo gástrico, el jugo intestinal y el jugo pancreático. Además a la digestión contribuyen las enzimas, sustancias que favorecen la simplificación de los alimentos, para ser utilizados por las células.

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