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Esta es una de las mayores masas forestales del planeta, junto a la taiga septentrional, y, por tanto, uno de los principales productores de oxígeno para la atmósfera. Se extiende por toda la cuenca del rio Amazonas y sus tributarios, que desde los andes descienden hasta el Atlántico, ocupando una superficie cercana a los siete millones de kilómetros cuadrados. Solo el primer tramo es de tipo torrencial, pues muy pronto las aguas se remansan en anchos y caudalosos cursos, que en muchos casos arrastran ingentes cantidades de residuos en suspensión. Algo más de un 5% de esta superficie está sometida a inundaciones más o menos prolongadas que tienen una gran importancia ecológica, al crear ecosistemas de una gran riqueza y variedad.

Sin embargo, el suelo es mucho menos rico que en las latitudes medias y su espesor muy reducido, lo que se traduce en una gran fragilidad que impide en muchas ocasiones la regeneración allí donde algún factor externo destruye la selva (por ejemplo, la intervención humana). Esta incapacidad de recuperación se debe también a que este tipo de formación surgió en unas condiciones climáticas distintas a las actuales, por lo que no se dan hoy los requisitos necesarios para que se forme de nuevo.

La variedad de especies botánicas y zoológicas es inmensa, pero muchas de ella se encuentran representadas por una población exigua. Así, por ejemplo, se han catalogado hasta cien especies vegetales distintas por hectárea, aunque en muchos casos no cuentan con dos o tres ejemplares. Es también característico el tamaño que alcanzan muchos de los árboles, que en su lucha por alcanzar la luz se elevan decenas de metros sobre el suelo. Éste, por el contrario, suele ser pobre en vegetación, al no llegar suficiente luz para todas las plantas.

Abundan las orquídeas y los helechos, lianas, arboles productores de maderas preciosas y de látex, bejucos e infinidad de epifitas. Entre los animales se tienen insectos, sanguijuelas, serpientes, monos, tucanes, colibríes, papagayos, ranas, pirañas y multitud de especies psicológicas de tamaño muy reducido (empleadas en acuariología).

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