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Son organismos intermedios entre una colonia de células y un organismo pluricelular verdadero. Si se exprime una esponja viva a través de un tamiz pequeño, esta se fragmenta en células individuales. Al cabo de un tiempo pueden recobrar su forma original sobre un esqueleto nuevo. Habitan en el mar, aunque hay unas pocas especies de agua dulce. Las esponjas de baño verdaderas son en realidad esqueletos de esponjas marinas.

Los coanoflagelados son una de las líneas de zooflagelados mejor estudiadas. Un delicado collar de protoplasma rodea la base del flagelo. Sus movimientos originan corrientes que dirigen las partículas nutritivas contra el collar, donde son transferidas al interior del cuerpo para ser digeridas. Los coanoflagelados pueden ser solitarios o formar colonias, las cuales pueden ser libres o estar fijas a un sustrato.

La asombrosa semejanza estructural y funcional de éstos con los coanocitos de las esponjas, se ha interpretado como una demostración de que las esponjas se originaron a partir de los coanoflagelados. Parece más problema que se trate de un caso de convergencia evolutiva o quizás de que los coanoflagelados descienden de coanocitos que se separaron definitivamente de las esponjas y evolucionaron de forma autónoma. El hecho de que casi todas las esponjas sean marinas y los coanoflagelados dulceacuícolas, es un argumento a favor de la teoría de la convergencia.

¿Cómo son?

Su cuerpo consta de un canal central o atrio que termina en una abertura u ósculo. Al canal central convergente numerosos poros u ostiolos que lo comunican con el exterior. En los poríferos se pueden diferenciar tres tipos de células especializadas. El primer tipo son las células epidérmicas, que recubren la superficie externa y los poros. El segundo, los coanocitos, que son células flagelas dispuestas como un collar que recubre la pared del atrio. El tercer tipo son las células ameboides o amebocitos, que se encuentran dentro de pequeñas cámaras limitadas por una pared externa y otra interna. Estas células vagan en una masa gelatinosa denominada mesohilo o mesoglea, y su principal función es recoger el alimento capturado por otras células para fabricar proteínas y carbonatos de calcio y sílice.

El sistema digestivo

La digestión de los poríferos es intracelular. Al no poseer tejidos diferenciados no se reconoce un sistema digestivo. Las esponjas se alimentan de partículas de materia orgánica y microrganismos suspendidos en el agua. El movimiento ciliar de los coanocitos genera un flujo continuo de agua del medio marino hacia el interior de la esponja, que arrastra consigo partículas de alimento. Estas son capturadas por las células que recubren los poros. El agua entra a la esponja a través de los poros de entrada o canales inhalantes. A continuación, el agua pasa a través de un conducto localizado en la base de los coanocitos, hacia las cámaras, comprendidas entre las paredes interna y externa. Finalmente, el agua sale por el canal exhalante, un poro de mayor tamaño que también se conoce como apópilo. La esponja aprovecha la corriente de agua que se expulsa para evacuar las sustancias de desecho.

Todos los tipos de células de la esponja están en capacidad de ingerir partículas de alimento mediante fagocitosis. En el citoplasma se produce la digestión química por la acción de enzimas secretadas por los lisosomas. Las otras sustancias necesarias para el metabolismo celular ingresan a las células mediante difusión simple desde el medio circundante. Las partículas de mayo tamaño como los microrganismos del plancton, son fagocitadas por las células que recubren los canales inhalantes y las partículas más finas, por los coanocitos. Estos últimos, y las células amebocíticas, poseen la capacidad de transferir las partículas fagocitadas a otras células de la esponja. Los alimentos digeridos forman una solución de moléculas orgánicas solubles que se difunde al citoplasma.

El sistema circulatorio

El flujo permanente de agua a través del cuerpo constituye el vehículo para el intercambio de materiales con el medio ya que las esponjas carecen de órganos especializados para el transporte de nutrientes y la remoción de desechos. Presentan un tipo de circulación abierta.

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