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En el presente artículo vamos a estudiar un tipo especial de sustancias químicas: los polímeros. La mayoría de las sustancias orgánicas presentes en la materia viva, como las proteínas, la madera, la quitina, el caucho y las resinas, son polímeros. Pero también lo son un gran número de materiales sintéticos como los plásticos, las fibras (nylon, rayón, etc.), algunos adhesivos y otros muchos presentes en infinidad de objetos y aplicaciones de nuestra vida cotidiana.

Un polímero es una sustancia química que se caracteriza por tener un elevado peso molecular, lo que es debido al gran tamaño de las moléculas que lo constituyen, que por eso se denominan habitualmente macromoléculas. La mayor parte de los polímeros son compuestos orgánicos, con unas propiedades muy diferentes a las sustancias formadas por las pequeñas moléculas más comunes, por lo que se requieren técnicas especiales para poder llevar a cabo su estudio.

Los polímeros se dividen en dos grandes grupos: naturales y sintéticos. Dentro de los polímeros naturales encontramos las proteínas, los ácidos nucleicos, los polisacáridos (como la celulosa) y el caucho (poliisopreno). Algunos de los polímeros sintéticos más comunes son el nylon (poliexametilenadipamida), el dacrón (polietilentereftalato) y el plexiglás (polietacrilato de metilo).